Het is vandaag Zaterdag, 27 Mei 2017

Meeuwen-Gruitrode en Opglabbeek fuseren tot Oudsbergen

Met ruim 62 procent van de stemmen kozen de inwoners van Meeuwen-Gruitrode en Opglabbeek massaal voor Oudsbergen als nieuwe gemeentenaam. 5.364 van de 20.255 kiesgerechtigde inwoners brachten hun stem uit, goed voor 26,5 procent van het stempubliek. Oudsberg (12,5%), Donderslag (12,7%) en Broekstede (12,1%) volgden op geruime afstand. "Ik had in alle vier de gemeenten wel willen wonen", klinkt het bij Lode Ceyssens, burgemeester van Meeuwen-Gruitrode. "Maar ik ben vooral blij dat onze inwoners zo'n uitgesproken voorkeur hebben."

Meeuwen-Gruitrode en Opglabbeek fuseren tot Oudsbergen
Foto: archiefbeeld

De naam Oudsbergen verwijst naar een aantal landduinen op de grens van beide gemeenten, waarvan de Oudsberg de grootste is. De Oudsberg is de grootste en hoogste stuifduin van Vlaanderen en is ook de naam van het omliggende natuurgebied. Dit gevarieerde en uitgestrekte heide-, bos- en duinenlandschap van 3000 ha is kandidaat UNESCO-werelderfgoed. Het gebied staat ook gekend voor zijn uitzonderlijke fauna en flora.

De bekendmaking van de nieuwe gemeentenaam is het slotakkoord van een uniek traject waarin de inwoners maximaal aan het woord kwamen. In een eerste fase konden inwoners hun voorstel voor de nieuwe gemeentenaam insturen. "In totaal ontvingen we 859 inzendingen", zegt Benny Spreeuwers, burgemeester van Opglabbeek. "Nadat we de dubbele namen eruit hadden gefilterd, schoten er nog 547 verschillende namen over."

Een representatieve volksjury van 47 inwoners selecteerde op 22 maart uit die lijst de vier beste namen. Dat waren volgens hen Broekstede, Donderslag, Oudsberg en Oudsbergen. Sindsdien konden alle inwoners ouder dan twaalf jaar online en in verschillende openbare gebouwen stemmen op hun favoriet.

Geboorte voorbereiden
Op 26 juni wordt de fusie van Meeuwen-Gruitrode en Opglabbeek officieel goedgekeurd op beide gemeenteraden. Dan wordt Oudsbergen voorgesteld als naam van de nieuwe gemeente. Daarna moeten het fusiedossier en de gemeentenaam nog goedgekeurd worden door de Vlaamse overheid. De naam van de nieuwe gemeente werd vandaag al gekozen, maar Oudsbergen ziet pas op 1 januari 2019 het levenslicht. Tot dan blijven de bestaande adressen behouden. De nieuwe gemeente telt dan bijna 23.500 inwoners en is in oppervlakte de grootste van de provincie Limburg.

Achter de schermen kan nu alles voorbereid worden om de 'geboorte' van de nieuwe gemeente op 1 januari 2019 vlot te laten verlopen. Nu de gemeentenaam bekend is, verschuift de focus naar straatnamen die in beide gemeenten voorkomen. Dit najaar wordt dat project opgestart, zodat er tegen 1 januari 2018 voor alle betrokkenen duidelijkheid is. Op die manier heeft iedereen nog een jaar de tijd om zich voor te bereiden.